另一行星系统就在太阳系隔壁?比邻星周围发现尘埃带

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另一行星系统就在太阳系隔壁?比邻星周围发现尘埃带

众里寻「它」千百度,蓦然回首,一个与太阳系类似的複杂行星系统可能就在我们隔壁!天文学家在距离太阳最近的一颗恆星「比邻星」周围发现了冷尘埃带,这代表该恆星可能也有与太阳系类似、由岩石行星和冰冷巨行星组成的行星系统。虽然人类至今连太阳系都还未成功走出,但科学家有信心,百年内,超高速太空船的发明终究会将人类带离太阳系。

比邻星(Proxima Centauri)位于半人马座,是半人马座 α 三合星的第三颗星,也是距离太阳最近的一颗恆星(4.22 光年),科学家相信,这是太空旅行者在不远的将来可以到达的距离。

去年 8 月,着名的「比邻星 b」(Proxima b)刚被西班牙天体物理学家古勒姆‧安格拉达(Guillem Anglada)领导的团队发现,这是一颗绕着比邻星运转的行星,同时也是目前离地球最近且位于适居带的系外行星,研究发表在《自然》期刊。

虽然它与母星比邻星的距离极近,仅约 700 万公里(相当于地球与太阳距离的 5%),轨道週期只有 11.2 天,但因为比邻星是一颗表面温度相对较低的红矮星(3,042K,做为比较,太阳的表面温度为 5,778K),所以「比邻星 b」仍被评定为「可能适合居住」,其温度应能支持液态水存在行星表面,如果可以探访一颗系外行星,科学家大概不会放过它。

另一行星系统就在太阳系隔壁?比邻星周围发现尘埃带

艺术家想像的 Proxima b 星球表面。

于是,科学家进一步推论,既然比邻星周围有行星存在,就应该也能找到类似太阳系里的小行星带、古柏带等尘埃带,因为这是行星系统形成中不可或缺的「遗留物」。幸运地,来自西班牙安达卢西亚天体物理研究所(CSIC)的团队这次利用阿塔卡玛大型毫米及次毫米波阵列(ALMA)天文台,检测到围绕着比邻星的尘埃带,暗示除了「比邻星 b」外可能还有其他颗行星存在,再度为系外行星探索带来希望。

这条尘埃带距离比邻星达数百万公里,总质量约地球质量的 1%,据团队估计,温度约零下 230℃,相当于外太阳系的古柏带。而除了这条尘埃带,ALMA 数据指出可能还有第二条、第三条更冷的尘埃带,其中一条距离比邻星 30 光年,表明比邻星可能也和太阳系一样携带完善的多行星系统。不过研究主要作者说,另外两条尘埃带的数据还需要加以观察佐证。最新研究发表在《天体物理学》期刊。

另一行星系统就在太阳系隔壁?比邻星周围发现尘埃带

天文学家描绘围绕着比邻星的尘埃结构图。

包括着名物理学家史蒂芬‧霍金在内的科学家已于去年提出「Starshot」计画,内容根本就像科幻小说,旨在研发名为「StarChip」的光帆太空飞行器,以强烈雷射光束推进,速度达五分之一「光速」(每秒 6 万公里,或者说每秒绕地球 1.5 圈),预计飞行 20 年抵达半人马座 α 星,并在到达后 4 年向地球传回讯息。

这听起来很疯狂,太空船与人体如何承受这种加速度而不会分崩离析?行进过程中如何避免被微小的星际尘埃射穿船体?这些工程都还有待解决,但敢作梦、又有能力实现梦想的强大科学家相信,百年之内,人类必然会离开太阳系,前往下一个行星系统。

注:西班牙天体物理学家古勒姆‧安格拉达─伊斯库德(Guillem Anglada-Escudé),2016 年《自然杂誌》评选为当年全球十大科学家,2017 年《时代杂誌》评为世界百大人物。

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